THE NATURE WITHIN

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Lee Donsoon, Playback, 2022, Nails on wood panel, 55 x 70 cm

The rather peculiar bond between man and nature is a theme which has fascinated artists throughout history. In literature, nature is often depicted as an all-encompassing figure — ranging from portrayals as the mother of earth, the life-giver, and an unforgiving force which punishes mortals who attempt to destroy it. In the fine arts, nature is explored through a variety of ways and media — while the paintings of the great Romanticism period commonly captured its serene and peaceful side, Modernist art tends to focus on its vibrancy and multiplicity of meaning. This week, FOCUS features two South Korean artists: Donsoon Lee and Jeonghu Jang, both of whom go beyond the limits of environmental art and seek to understand the symbiotic relationship between nature and humanity.

Ce lien si particulier entre l’homme et la nature est un thème qui a toujours fasciné les artistes à travers les âges. Dans la littérature, la nature est souvent dépeinte comme une entité complète, qu’il s’agisse de la mère nature, de celle qui donne la vie ou d’une force impitoyable qui punit les mortels qui tentent de la détruire. Dans les beaux-arts, la nature est abordée de différentes manières et par divers médias. Alors que la peinture romantique mettait généralement en avant la sérénité et la tranquilité qui s’en dégage, l’art moderne a tendance à se concentrer sur la vivacité de la nature et la multitude de significations qu’elle recèle. Cette semaine, FOCUS présente deux artistes sud-coréens: Donson Lee et Jeonghu Jang, qui tous deux vont au-delà des frontières de l’art environmental et cherchent à saisir la symbiose entre la nature et l’humanité.

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Jang Jeonghu, A Struggle Towards an Ideal 30-23, 2022, Mixed media on aluminum, 72,7 x 91 cm

Born in Seongsan, South Korea, Lee is an artist most renowned for his ‘Nail paintings’. Often featuring materials such as nails and hammers in his artworks, Lee expresses the stories surrounding the lives of human beings and their natural environments. Notably, he is fascinated by real-world problems such as destruction, civilisation, and disaster. The way in which the nails are applied to create art — hammered down one by one onto a wooden panel — symbolizes the turbulent relationship we share with nature. According to the artist, the application of nails is never a perfect routine: the nails bump into each other, fall sideways, and make ‘wounds’ in the wood. The repetitive action of hammering furthermore signifies a call for reality and a reminder of the violent tendencies of human nature. In his artwork, ‘Nest’ (2022), a flock of birds are portrayed with colorful nails. However, the arrangement of such structured material conveys a sense of artificiality. It therefore demonstrates a natural sight through human lens, perhaps alluding to how we attempt to reign in and manipulate our natural surroundings to satisfy our own needs.

Né à Seongsan, en Corée du Sud, Lee est un artiste renommé pour ses “peintures à clous”. Utilisant souvent des matériaux tels que des clous et des marteaux dans ses oeuvres, Lee raconte les récits sur la vie des hommes et de leur environnement naturel. Il est notamment fasciné par les grands enjeux du monde tels que la destruction, la civilisation et les catastrophes. La façon dont les clous sont enfoncés dans l’oeuvre - martelés un par un sur un panneau de bois - symbolise la relation turbulente que nous entretenons avec la nature. Selon l’artiste, la pose des clous n’est jamais parfaite: les clous se heurtent les uns aux autres, chutent et causent des “blessures” dans le bois. L’action répétitive du martelage est en en fait un rappel à la réalité et des tendances violentes de la nature humaine. Dans son oeuvre “Nest” (2022), une volée d’oiseau est représentée par des clous coloré dont la disposition structurée dégage un certain sentiment d’artificialité. Il s’agit donc d’une représentation de la nature sous le regard de l’homme, qui fait surement écho à la manière dont nous nous efforçons de contrôler et manipuler notre environnement naturel pour satisfaire nos propres besoins.

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Lee Donsoon, Nest, 2022, Nails and oil on wood panel, 55 x 70 cm

Similarly drawing upon the theme of nature, Jang’s artworks capture different aspects of humanity. Inspired by ancient aphorisms, the South Korean artist creates scratch drawings expressed on iron plates, in which the geometrical scratch lines absorb and reflect light. Mimicking the movement of waves, or lightning, Jang interprets natural phenomena and attempts to use these motions as metaphors for the human condition. While the direction of the frantic lines, mirroring a tunnel vision, implies that they are leading towards a concrete destination, Jang states otherwise. The sparks of light symbolize the artist's own struggle to obtain a certain ideal. Just like the illusory nature of lightning, Jang’s ‘disorderly’ paintings express at the same time a sense of futility but also a never-ending passion that burns inside man to attain their own ideal fantasies.

S’inspirant également du thème de la nature, les oeuvres d’art de Jang saisissent différents aspects de l’humanité. Inspiré par d’anciens aphorismes, l’artiste sud-coréen crée des dessins à gratter sur des plaques de fer, dont les lignes géométriques absorbent et reflètent la lumière. Mimant le mouvement des vagues ou encore des éclairs, Jang interprète les phénomènes naturels et cherche à les transformer en métaphores de la condition humaine. Bien que le sens des lignes frénétiques, miroir d’une vision en tunnel, semble conduire vers un point concret, Jang affirme le contraire. Les étincelles de lumière illustrent la propre lutte de l’artiste pour atteindre un certain idéal. Tout comme la nature illusoire de l’éclair, les peintures “désordonnées” de Jang expriment à la fois un sentiment de futilité, mais aussi une passion infinie qui brûle au coeur de l’homme pour atteindre ses propres idéaux.

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Jang Jeonghu, A Struggle Towards and Ideal 30-20, 2022, Mixed media on aluminum, 72,7 x 91 cm

Written by Rose Wei